À la recherche des origines de la peste

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DÉCRYPTAGE – Une souche ancestrale de la bactérie a été retrouvée dans les dents d’un chasseur-cueilleur du néolithique mort il y a 5000 ans. Ce qui permet de remonter plus loin encore dans le temps grâce à la génétique.

Il y a 5000 ans, sur les rives de la rivière Salaca, dans l’actuelle Lettonie, un groupe de chasseurs-cueilleurs pleure l’un des siens. Sous un tertre de coquillages, le groupe enterre soigneusement le jeune homme âgé de 20 à 30 ans. Ses proches ont-ils vu qu’il était malade? Ils ignorent en tous les cas qu’une indésirable a envahi son sang, probablement après un contact avec un rongeur malade : Yersinia pestis, la bactérie responsable de la peste, est tapie dans ce corps. Le jeune homme est la plus ancienne victime de cette maladie, nous raconte une équipe internationale menée par des chercheurs allemands, qui publie sa découverte dans Cell Reports .

À l’origine de ces travaux, un crâne exhumé en 1875 par un archéologue amateur puis envoyé, avec les restes d’une adolescente découverts au même endroit, au médecin allemand Rudolf Virchow qui vient de fonder la Société berlinoise d’anthropologie. Le savant en publie une première description en 1977, puis les crânes disparaissent avant

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